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將行動帶到第三度空間

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如同科幻小說中所預言的許多高科技一樣,空中飛車可能會在不久的將來,為我們的天空帶來亮點。許多公司都在爭分奪秒去力爭成為第一間公司,幫助人類脫離高速公路並飛向天際,超越重力擺脫交通擁堵。

在德國成立的新創公司 Volocopter ,已將自身定位為帶領人類搭上載客無人機的先驅。

 

Volocopter 是全球首間獲得飛行許可證的空中計程車公司,於 2017 年在阿拉伯聯合大公國的杜拜啟動了首次試飛,隨後於 2019 年 10 月在新加坡進行了試飛。此公司正與美光攜手合作,並且計劃於 2022 年將全球通勤者帶向天空。

「我們期望比其他公司領先 2 到 6 年的時間,推出空中計程車的服務」,Volocopter 財務長 Rene Griemens 說道。此公司已經對其最新一代的飛機進行了 1000 多次試飛,並預計只差一代就能通過認證。目前,此計劃將在 Volocopter 保密的城市中實施。

自主飛行之旅

Griemens 表示,起初 Volocopter 的計劃是成為電動空中計程車,其運作方式將與其他在地面上的乘車服務運作方式相同,以 App 為基礎。值勤的人工駕駛員,將從建築物的屋頂、停車場和其他指定地點讓乘客上機,並將乘客接送到目的地。每次的搭乘時間,能大幅舒緩路上的交通壅塞問題,而且票價有機會能與計程車的收費相媲美。

「監管機構從一開始就指定要有人工駕駛員服務」,Griemens 說道。「即使沒有必要,不過基於安全考量,一開始的班機上也會配有駕駛員」。

但是自主飛行是 Volocopter 的最終目標。隨著 5G、物聯網和人工智慧等技術的不斷發展,透過日益強大的運算能力來實現,公司將為 Volocopter 飛機配備感測器、攝影機和飛機自主飛行所需的其他硬體。

Griemens 表示,我們需要這項服務來解決現在城市中,兩個最緊迫的交通問題:隨著越來越多的人口湧入城市地區造成的交通壅塞加劇以及永續發展。現今大多數考量的解決方案,像是自動駕駛地面汽車和微型行動車(例如:電動滑板車和自行車),都會加劇交通擁塞問題。「我們的方法,是將行動帶到第三度空間:帶到城市上方的空間」。他補充說道,Volocopter 的全電力驅動飛機為零廢氣排放。

如今,此公司仍處於起步階段,為目標城市開發航線並規劃直升機停機坪,同時繼續測試並示範操作機身的飛行。Griemens 希望航線至少在一開始的時候,能與熱門的旅遊景點重疊。他說,機場服務可能會佔 Volocopter 市場的 60% 至 80% 。

經過約 5 年的人工駕駛飛行後,Griemens 期望監管機構能核准自動點對點飛行。最終,此公司的展望是能提供無人駕駛的隨需提供服務,顧客可以從購物雜貨店的停機坪,或是從自家公寓、辦公樓的屋頂上招呼空中計程車。

克服美國及其他地區的障礙

由於美國聯邦航空管理局尚未為新型飛機制定標準,因此飛行車一開始很可能會在美國以外的天空中亮相。而歐盟航空安全局於 2019 年 7 月 2 日核准SC-VTOL-01,針對須遵循某些特殊條件的小型垂直起降(VTOL)飛機。

但是 Griemens 預見這項業務將在未來於美國的各城市中展開。Volocopter 白皮書》指出 ,在紐約市從曼哈頓中城到甘迺迪機場的飛行時間,只需要 20 到 25 分鐘,而開車則須花費一個小時以上的時間。

白皮書指出,城市地區是最初的目標市場,因為預計到 2030 年,全球 60% 的人口將居住在城市中。

但是任何空中計程車或飛行車公司,在某些城市都將面臨營運障礙。安全性是一大考量。在紐約,1977 年發生一起事故,導致一名飛行員死亡,這促使立法禁止直升機降落在曼哈頓的建築物屋頂上,只限緊急服務的直升機可以使用。取而代之,沿著哈德遜河有三座停機坪供直升機起降。

其他城市也因為噪音而禁止直升機飛行。但 Griemens 指出,Volocopter 並不是傳統起降時聲音極大的直升機。因為傳統直升機只有一個轉動葉片,而 Volocopter 有 18 個轉動葉片,所以這些葉片體積更小,產生的噪音遠比傳統直升機發出的噪音低 7 倍。

「在紐約,當 Volocopter 降落在屋頂上時,在地面上其實聽不到它的聲音」,他說道。Griemens 說,在地面上,距離 50 英尺遠的卡車所發出的噪音,要比同等距離的 Volocopter 來的大聲。

與美光一起攜手實現共同的夢想

無論 Volocopter 在哪裡提供空中計程車服務,都將與美光進行合作。

2019 年 10 月 24 日 Volocopter 宣布,美光已將風險投資基金投資於 Volocopter ,這是美光繼續專注於人工智慧和邊緣運算的一部分。

“「在紐約,當 Volocopter 降落在屋頂上時,在地面上其實聽不到它的聲音」,”

Volocopter 是一間令人期待的公司,他們擁有明確定位,目標是顛覆行動與運輸市場,並為打造永續環保的運輸基礎建設盡一份力」,美光科技企業營運發展部門副總裁 René Hartner 表示。「美光對 Volocopter 的投資恰好反映了我們對於記憶體及儲存解決方案的看法,這些解決方案在自動飛行器及邊緣運算必備的突破性功能中扮演了關鍵角色」。

美光是全球最大的汽車業記憶體供應商,提供高效能解決方案,能夠加速自動駕駛、虛擬實境與空中飛行等領域的先進發展。美光創投對 Volocopter 的投資,反映了公司持續探索嶄新及創新解決方案的信念。 

“「對我來說,孩提時代的夢想一直是把行動帶到空中」,他說,「製造出空中飛車」。”

「我們很榮幸能有與美光有合作的機會,我們努力執行這個天馬行空的願景,希望都會空中計程車這個想法能真正付諸實現」,Volocopter 執行長 Florian Reuter 表示。「Volocopter 協助大型都市改革行動基礎建設,創造更具永續發展能力的未來。我們的目標是提供可負擔、自動化、隨需提供的空中計程車服務,讓大都市的人們能搭乘-只需要一般計程車的花費,就能省下許多時間」。

如果沒有使用技術來改善人們生活的願景,Volocopter 飛行器就不可能成功 - 這是 Griemens 和美光共享的願景。

「對我來說,孩提時代的夢想一直是把行動帶到空中」,他說,「製造出空中飛車」。

在美光和先進技術的支援下,Griemens 和 Volocopter 正在完成這個夢想。

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